Kaksi tuntia ja täydet viisi erää. Sarjakärjen saapuminen kotiareenalle asetti oranssimustille kovan pelillisen haasteen. Mustaan verhoutuneen pähkinän rikkominen vei isännät läpi urheilumaailman klassisimman tunnekirjon. Tie kadotuksen portilta voiton euforiaan oli opettavainen kujanjuoksu.

Horisontissa jo pilkistäneen tappion kääntäminen voitoksi oli osoitus Loimun uudistuneen joukkueen tahtotilasta. Parketin vaikeudet eivät vieneet isäntien uskoa. Siltaan väännetyn joukkueen taistelumoraali oli vahva. Urheilukulttuurin ääripäistä voittamisen usko oli lopulta häviämisen pelkoa vahvempi.

LEKA Volleyn piikkipaikka ei ole suinkaan onnenkantamoinen. Fiksusti rakennetun ja laadukkaasti valmennetun joukkueen peliesitys ansaitsee tappiosta huolimatta ison käden. Avauserän yhteentörmäystilanteessa tapahtunut Eelis Karisen (1/+1) valitettava loukkaantuminen ei torpedoinut mustapaitojen pelisuunnitelmaa. Avauskuusikon tärkeän palasen puuttuminen saatiin korvattua kollektiivisin keinoin.

Nihkeästi ottelun aloittanut Loimu jäi alakynteen heti startissa. LEKA Volley hallitsi paljon syöttövirheitä sisältänyttä avauserää. Jenkkipassari Chris “Lion” Austin (4/+3, 1 torjunta) sai pyörittää palettiaan mustapaitojen vakuuttavan vastaanoton kylkiäisenä. Tarjoilusta nautti erityisesti järkälemäinen sentteri Kristopher Johnson (17/+12, 5 ässää, 2 torjuntaa), jonka pitkät kädet dominoivat suvereenisti Kerttulan ilmatilaa.

Dieselmäisesti käynnistynyt Loimu aloitti kakkoserän terävästi. Isännät ehtivät karata jo lupaavaan 15-11-johtoasemaan, kunnes seinä nousi vastaan. LEKA Volley käänsi erän väkisin itselleen Johnsonin ja vahvan alkukauden pelanneen Greg Pettyn (28/+8, 2 ässää, 1 torjunta) johdolla.

Kolmas erä tarjosi sitten draamaa koko rahan edestä. Mustapaitojen pikainen karkumatka pakotti isännät taktisen ratkaisun eteen. Passari Ville Junturan (3/+1, 1 ässä, 2 torjuntaa) vaihtaminen Kasper Vuoriseen (7/+7, 1 ässä, 4 torjuntaa) osoittautui jäätäväksi ratkaisuksi. Kadonneen pelihurmionsa löytäneet isännät nousivat mukaan taisteluun ansaitun erävoittonsa myötä.

Neljäs erä kulki Loimun komennossa. Parantunut pelivire näkyi erityisesti oranssimustien torjuntapelaamisessa (koko ottelussa 18 torjuntaa), joka hyydytti kuopiolaisten hyökkäyspelin. Ratkaisevan eräpisteen naulasi kokenut sentteri Tuukka Anttila (8/+7, 1 torjunta).

Päätöserä kulki edeltäjänsä jalanjälkiä. Loimun torjunta otti jälleen vahvaa roolia. Siinä, missä isännät saivat onnistumisia laajalla rintamalla, LEKA Volleyn tehot lepäsivät aivan liikaa Pettyn harteilla. Vaihdosta syöttöruutuun marssineen nuoren Oskari Ekon (1/+1, 1 ässä) ässä takasi ottelupallon, jonka iski parkettiin kippari Ossi Rumpunen (14/+8, 3 torjuntaa).

LEKA Volleyn keskisektori otti odotetusti ison roolin. Upeasti pelanneen Johnsonin rinnalla maajoukkuesentteri Jukka Lehtonen (11/+7, 3 ässää) oli vakuuttava. Karisen korvanneet Antti Karttunen (11/+2, 1 torjunta) ja Simo Puttonen (2/+2, 1 ässä) saivat arvokasta pelikokemusta. LIbero Juhani Hakala (vastaanotto 68%) hoiti velvoitteensa moitteetta. Hakkuri Timo Leikas (14/+2, 2 ässää) oli välillä turhankin pimennossa.

Loimun tehot jakautuivat kiitettävän laajasti. Keskellä Ryan Meehan (14/+5. 3 ässää, 4 torjuntaa) onnistui hienosti. Laidoilla palloa kyydittivät hakkuri Daniel Vargas (22/+16, 1 ässä, 4 torjuntaa) ja avauskuusikon rooliinsa koko ajan kasvava Kirill Borichev (13/+8, 3 ässää). Libero Joel Silva (vastaanotto 65%) klaarasi tonttinsa haasteet kunnialla.

EM-kisoista kotiutunut Lehtonen harmitteli itselleen tutuksi tullutta Kerttula-kaavaa. Pitkäksi venynyt ottelu kääntyi jälleen kerran omaksi tappioksi.

– Kiva tulla takaisin Suomeen ja päästä nopeasti takaisin pelirytmiin. En koe lentistä työnä ja tuskana. Mestaruusliiga on tänä vuonna tosi kovatasoinen. Meillä on loistava joukkuehenki, joka siivitti hyvään starttiin. Yllätettiin Loimu alussa. Isännät eivät päässeet heti kiinni pelirytmiin. Kolmannessa erässä oli sauma tappaa peli, mutta emme onnistuneet siinä. Sitten väännettiin ja käännettiin. LopultaLoimu kairasi hienon voiton.

Kahden tappioerän jälkeen penkille otettu Juntura ei jäänyt tuleen makaamaan. Yhteistyöhaasteet hyökkäyspelin saralla kulminoituvat ennen pitkää onnistumisiksi lisätreenien myötä.

– Paluu Mestaruusliigaan suoritettu. Pelissä oli haasteita, varsinkin keskipeli oli hakusessa. Sekin varmasti paranee harjoitusten myötä. Liityin joukkueeseen vasta tiistaina, ja viisi treenikertaa eivät riitä yhteispelin hiomiseen. Oma fysiikka on parantunut kesän aikana. Varsinkin jalat tuntuvat hyvältä. Syöttö tökki alussa, mutta parani onneksi ottelun edetessä. Vastustajan vastaanotto heikkeni samalla. Kappe tuli hienosti sisään kolmannessa erässä ja oli omalta osaltaan kääntämässä matsia.

LEKA Volleyn päävalmentaja Lauri Hakala otti tappion tyynesti. Maratonottelu tarjosi viihdettä ja arvokasta oppia jatkoa ajatellen.

– Ei ollut mitenkään korkeatasoinen matsi. Viihdyttävää pelaamista silti, ja ottelusta tuli pitkä. Molemmat tekivät liikaa virheitä. Eelis loukkaantui valitettavassa yhteentörmäyksessä, mutta sen jälkimainingit eivät ratkaisseet matsia. Vastaanottoa pitää edelleen parantaa, jotta saadaan keskihyökkäys vielä tehokkaammaksi. Pitää katsoa ottelu videolta, jotta kokonaiskuva hahmottuu paremmin.

Suojattiensa alkutahmeutta ihmetellyt Loimu-luotsi Ismo Tuominen harkitsi jo talvivaatetuksen mukaanottoa otteluvarustukseen. Vaikeuksien selättäminen voitoksi toi kuitenkin balsamia haavoille.

– Ensimmäinen erä oltiin muualla kuin hallissa. Ottelujen alut ovat olleet tällä kaudella jostain syystä vaikeita. Täytyy paneutua tähän tarkemmin. Tiedettiin vastustajan pelitapa ja hyökkäyssuunnat, mutta ei vaan pystytty vastaamaan. Syöttömme parani, ja pelirohkeus nousi samalla. Ottelun jälkimmäinen osa oli meiltä hyvää pelaamista. Joukkueessa on tahtoa ja luonnetta.

Juha Palosaari